Geoloog en paleontoloog Jan Smit

Geoloog Jan Smit: “Waarom moet alles zo nodig maatschappelijk relevant zijn?”

De meteorietinslag die een eind maakte aan het dinosaurustijdperk loopt als een rode draad door zijn wetenschappelijke loopbaan. Paleontoloog en geoloog Jan Smit was op een haar na de geestelijk vader van de inslagtheorie, maar vakgenoot Walter Alvarez was hem net voor. Zijn commentaar: “Iemand moet de eerste zijn.”

Tekst: René Rector, Sciencestories.nl

Smit kwam de eigenaardigheid op het spoor in 1974: afzettingslagen die tot vlak voor de inslag nog vol fossielen zaten, waren op 65 miljoen jaar oud ineens leeg. En daarna waren er heel andere fossielen. In het overgangslaagje bevatte nikkel en chroom, maar Smit kreeg de eindjes niet aan elkaar.

Dat lukte Alvarez in 1980 wel: hij vond iridium in de overgangslaag – een mooie tracer voor meteorieten. “Op zich jammer om tweede te zijn en niet eerste”, stelt Smit nuchter. “Het zou sneuer zijn als ik al een artikel op de planken had liggen, maar ik kreeg het verhaal niet rond.”

Inslagkrater

Na 1980 ging Smit op zoek naar de inslagkrater, een speurtocht die lang geplaagd werd door gebrek aan financiën. Zijn relaas biedt een mooi inkijkje in de financiering van wetenschap, en zijn alom aanwezige drive om te willen weten om het weten, niet omdat het nuttig is.

Dit verhaal verscheen in Natuur en Techniek, een voorloper van:

NewScientist